“蒸汽大王”瓦特的故事

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英国发明家。对当时已出现的原始蒸汽机作了一系列的重大改进和发明,提高了蒸汽机的热效率和工作的可靠性,使蒸汽机成为工业上可用的发动机,并由此得到广泛的应用。

蒸汽大王瓦特的故事

也许,你曾听说过这样的传说:壶里的水烧开了,蒸汽不断地掀动着壶盖,瓦特看了大受启发,于是便发明了蒸汽机。

其实,这个传说并不可靠。因为在瓦特之前,人们已经发明了蒸汽机;瓦特是在别人发明的蒸汽机的基础上加以改进,使蒸汽机臻于完善,能应用于工业生产。另外,瓦特改进蒸汽机,也并不容易,而是花费了10多年的艰苦劳动!

1736年,瓦特出生在英国造船工业中心格拉斯哥附近的小镇格里诺克。瓦特的父亲是一个经验丰富的木匠,他的祖父和叔叔也都是机械工人。由于家里很穷,瓦特没办法到学校里读书,就顽强地自学。在6岁的时候,瓦特就开始自学几何,后来自学物理。到了15岁的时候,他学完了《物理学原理》等书。

瓦特小时候很喜欢自己动手,制造各种机械。他曾制造和修理起重机、唧筒、滑车和一些航海器械。就这样,小瓦特对机械产生了浓厚的兴趣。

瓦特17岁的时候,就去当学徒,跟人学习修理机器。19岁的时候,瓦特来到伦敦,在一家钟表店里当学徒。

瓦特心灵手巧。他从修理各种机器中,弄懂了许多机械原理,于是修理的范围越来越广,甚至连经纬仪、方位罗盘、象限仪这些精密仪器,他也能修理。

瓦特那高超的手艺,引起了格拉斯哥大学教授台克的注意,聘请瓦特到格拉斯哥大学附属的教学仪器厂当仪器修理工。在那里,瓦特开始接触蒸汽机,成为他一生事业的重要转折点。

早在瓦特之前,人们就已经在那里制造蒸汽机了。从达·芬奇到牛顿,已有20多人研究过用蒸汽作动力的机械。1690年,法国的巴本制成了一台蒸汽机。1698年,英国的塞维利制成一台蒸汽泵,能够在矿井中抽水。1705年,苏格兰铁匠纽可门在巴本和塞维利的基础上,制成了一台蒸汽机。从1712年起,这种蒸汽机开始在英国各矿井使用。

不过,纽可门发明的蒸汽机,工作效率很低,常常要消耗大量的煤。

1764年,瓦特在格拉斯哥大学修理一台纽可门蒸汽机,使他有机会深入了解蒸汽机的构造,对蒸汽机产生了浓厚的兴趣。瓦特看出了纽可门蒸汽机的毛病蒸汽是在汽缸中冷凝,要花费大量的热量来加热汽缸。

瓦特凭借他丰富的机械知识和灵巧的双手,开始想办法改进纽可门的蒸汽机。那时候,瓦特身体不大好,可是他仍夜以继日地工作,花费了2年多时间,终于制成了一种新型的蒸汽机,工作效率大为提高。接着,瓦特又花费了6年多的时间,对蒸汽机作了两次重大改革。1784年,瓦特终于制成了新式的单动作蒸汽机。这种新蒸汽机比纽可门蒸汽机的耗煤量节省四分之三,而且运转速度大为提高。

从此以后,蒸汽机广泛得到应用,成为工农业生产中的动力。

正如恩格斯所指出的:蒸汽机是第一个真正国际性的发明。恩格斯还指出,自从蒸汽和新的工具机把旧的工场手工业变成大工业以后,在资产阶级领导下造成的生产力,就以前所未闻的速度和前所未闻的规模发展起来了。

随着蒸汽机的广泛应用,瓦特的大名也随之传遍了欧洲。人们把瓦特誉为蒸汽大王。

这时,荣誉和金钱像雪花般向瓦特飞来,他从一个穷苦的工人一下子跃为大老板,跃为英国皇家学会会员。

瓦特迷醉于荣誉、金钱、地位和权力,变得无所作为。他的后半生,在科学技术上没有做出什么贡献。相反,瓦特以权威的身份,去压制别人的发明。1781年,瓦特曾反对推广霍恩布鲁渥发明的双筒蒸汽机;18世纪末,他又极力压制特列维蒂克发明的高压蒸汽机。

1819年,瓦特逝世,终年83岁。

瓦特的一生说明:在科学的征途上只有不断艰苦地攀登,才会有所发明,有所前进;一旦有了坐享其成的念头,就会停滞不前,甚至成为绊脚石。

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